15 años de iTunes. Cómo cambió el servicio que cambió la industria de los medios de comunicación para siempre

En enero de 2001, Steve Jobs inició una verdadera revolución, lanzando lo que más tarde se llamaría una de las principales ideas de Apple.

La revolución es casi una cita directa de Steve. Hace quince años, una lluvia fría y torrencial caía sobre las calles de San Francisco, y los visitantes de la Macworld Expo bostezaban de aburrimiento mientras escuchaban a los ponentes hablar de la conmutación de registros y los hubs digitales. A continuación, Jobs subió al escenario y habló de música. Sobre cómo los usuarios estaban cansados de la tiranía de las discográficas, por qué la gente no quería conformarse con las recopilaciones comerciales de fórmula en CD y creaba sus propias listas de reproducción, ignoraba los soportes tradicionales y gravitaba cada vez más hacia la música en formato digital. Y también que la humilde Apple claramente no puede seguir el ritmo de los líderes de la industria, y en lugar de jugar a ponerse al día va a saltar simplemente el obstáculo. Steve Jobs sabía exactamente de lo que hablaba, a diferencia de un público algo atónito.

Año tras año: la creación de iTunes

Menos de un año después del lanzamiento del servicio básico, tuvo un compañero fiable e inmutable: el mundo vio el primer reproductor iPod en octubre de 2001.

El gadget se hizo literalmente para el servicio, y iTunes se actualizó a la versión 2.0 para lograr una mejor interoperabilidad. La tercera generación de iTunes añadió compatibilidad con los audiolibros de Audible.com e introdujo las “listas de reproducción inteligentes”.

En abril de 2003, se lanza la iTunes Music Store, una completa tienda de contenidos digitales en línea. Junto con esto, llegó la compatibilidad con el códec AAC y el lanzamiento de lo que Jobs bautizó provocativamente como “el mejor software para Windows jamás escrito”, un completo cliente de iTunes para esa plataforma. Apple lanzó una ofensiva en todos los frentes, aumentó la tienda a 200.000 canciones, y en una semana informaba de más de un millón de descargas. En junio de ese año, las ventas de iPod se contaban por cientos de miles, los característicos auriculares blancos formaban parte del paisaje urbano y las listas de reproducción de música personalizadas se apoderaban del mundo.

La combinación de iPod e iTunes ha demostrado ser increíblemente popular, pero eso es sólo la punta del iceberg, el lado visible de las cosas. Los analistas, por su parte, han establecido un paralelismo con lo ocurrido a principios de los años 80, cuando los reproductores portátiles Walkman con auriculares abrieron literalmente la puerta a que la gente anduviera “con la música en el bolsillo”. De hecho, para muchos, la vida misma se volvió impensable sin el acompañamiento constante de la música. Pero ahora en formato digital.

Con el paso a la versión 4 del servicio llega la introducción de AirTunes, el predecesor del actual sistema de streaming AirDrop.

En junio de 2005 se introdujeron los podcasts y la sección de podcasts de la tienda de música iTunes se llenó, lo que impulsó el crecimiento del género de la cultura mediática. Las versiones 5ª y 6ª de iTunes no han aportado nada especialmente nuevo: los cupertinos se dedicaron a “afinar” las antiguas soluciones y a eliminar las imperfecciones del servicio. Sin embargo, iTunes 7 introduce una serie de nuevas funciones, como los juegos, la reproducción de vídeo, la reproducción continua, el ya retirado Cover Flow, y la tan esperada compatibilidad con el Apple TV.

El progreso de iTunes es una especie de espejo, una visualización del desarrollo de toda la industria de los medios digitales. De las banales “melodías” se pasó a las imágenes, luego vinieron los contenidos de vídeo y, finalmente, los servicios pasaron a ser capaces de ejecutar aplicaciones completas. Paralelamente, el concepto de “ordenador” se transformó a medida que los aparatos móviles desplazaban a los sistemas de sobremesa, dando paso inexorablemente a la era del teléfono móvil. Apple floreció y se transformó literalmente, sumergiéndose en la promoción del iPod, la expansión de iTunes y el aumento de su influencia en el negocio de la música. Otros productos fueron calificados de “secundarios”, sin tener en cuenta los esfuerzos de los competidores de la industria informática.

El año 2007, desde el punto de vista de la gran mayoría de los historiadores, es “el año del primer iPhone”. Para ser justos, al principio el teléfono inteligente sólo era una pequeña adición dependiente al imperio de iTunes, que por aquel entonces acababa de alcanzar su punto álgido.

Compatibilidad total con toda la numerosa familia del iPod, compatibilidad con los ordenadores de sobremesa y el Apple TV, una red de fuentes de contenidos bien desarrollada, una tienda online que funciona bien y que se convirtió en el “alma mater” de la recién creada App Store. El servicio se ha convertido en un portal universal y casi exhaustivo de acceso a los contenidos multimedia. En las versiones 8 y 9, no sufrió ningún cambio significativo: Apple logró el objetivo deseado y explotó tranquilamente su creación con la máxima eficacia.

Una época de penurias

“Son demasiado confusos. Son difíciles de aprender e incómodos de usar”. Una despiadada y vívida caracterización dada por Steve Jobs a las aplicaciones musicales que precedieron a iTunes. El servicio estaba destinado a erradicar los problemas preexistentes, pero años más tarde ha sido cada vez más elogiado en este sentido. El enfoque innovador y radical fue sustituido por las tácticas codiciosas de los vendedores empedernidos, como la MiniStore de iTunes, que no ayudaba a encontrar las canciones deseadas más rápidamente, sino que sólo provocaba que el usuario gastara más dinero en la tienda.

Con el lanzamiento de iTunes 10, el panel Genius apareció y cayó en el olvido con relativa rapidez, mientras que el experimento Ping, ambiciosamente bautizado como “la red social para los amantes de la música”, duró un poco más.

En 2011, iTunes Match comienza a desplegarse en Canadá y Australia, y el propio servicio gravita claramente hacia una estrecha integración con la nube de iCloud. No se pidió la opinión de los usuarios: una confusión con la interfaz y una sucesión de correcciones se prolongaron durante dos largos años. Y con la llegada de iTunes 12 en 2014 no hubo iluminación, la abundancia de características y funciones atrapa literalmente al visitante medio en un laberinto, la mayoría de las salidas conducen al mercado.

En parte, esta política de los cupertinos quedó más clara tras el lanzamiento de Apple Music: el antiguo y evolucionado servicio se utilizó de nuevo como fuerza de atracción para promover rápidamente la innovación. Por otra parte, iTunes se está convirtiendo cada vez más en un centro de contenidos, una especie de tienda global, una representación de Apple en la esfera de los medios de comunicación y un importante medio para generar ingresos.

Esto pone muy nerviosos a los competidores: en parte, Apple ha animado a todas las marcas medianamente ambiciosas a adoptar servicios de distribución de contenidos similares en su propio nombre. La industria de los medios de comunicación aún no ha encontrado la prometida libertad de la tiranía de las etiquetas, sólo que la prioridad para la promoción de cualquier producto se ha convertido irremediablemente en el espacio digital. El usuario sigue siendo posicionado no como un amigo o un invitado bienvenido, sino como un consumidor desconfiado al que hay que llevar de la mano al mostrador y no permitirle desviarse del camino cuidadosamente pavimentado. La mayoría de los visitantes de iTunes solían interesarse por la colección de música y la organización creativa de las bibliotecas multimedia, hoy se interesan por cómo eludir la restricción, por encontrar una solución alternativa a la función impuesta. Esto se ha convertido en la norma, pero la esperanza de cambio no ha disminuido, ya que todavía se recuerdan las palabras que acompañaron el lanzamiento de la primera versión de iTunes.

“iTunes está muy por delante de cualquier servicio de música existente. Y creemos que su interfaz de usuario, radicalmente optimizada, contribuirá a que muchas caras nuevas se acerquen a la revolución de la música digital.

¿Podría estar a la vuelta de la esquina el momento de las nuevas reformas?

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