¿Por qué la circulación por la izquierda y cómo se conducía antiguamente?

La comunidad humana trata de unirse borrando las fronteras, rompiendo las barreras lingüísticas y mejorando los medios de transporte. Sin embargo, seguimos midiendo las distancias en metros y pies, nos quitamos el sombrero en algunos templos y lo llevamos en otros, y conducimos por la derecha y la izquierda de la carretera.

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De hecho, el problema de los diferentes sentidos de circulación es mucho más profundo de lo que podría parecer a primera vista, y la historia de la división del planeta en carreteras de izquierda y derecha es bastante interesante y misteriosa.

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¿Qué países tienen circulación por la izquierda?

Cualquier escolar puede responder fácilmente a esta pregunta: los británicos y los japoneses conducen por sus islas de forma incorrecta sin molestar a nadie. De hecho, casi un tercio de la población mundial conduce por el lado izquierdo de la carretera, pero eso se debe en gran medida a las antiguas colonias británicas de India y Pakistán, muy pobladas. En lo que respecta a las carreteras, un viajero que haya decidido recorrer el mundo entero a lo largo tendrá que viajar por el lado izquierdo de la carretera aproximadamente el 20% de las veces.

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¿Cómo se montaba en la antigüedad?

Como en muchos otros ámbitos de la vida humana, la información más antigua nos la proporcionan los romanos, que fueron capaces de poner orden y organización en casi todo. Numerosos hallazgos arqueológicos sugieren que en la antigüedad se acostumbraba a viajar específicamente por el lado izquierdo de la carretera. Las huellas más profundas de la izquierda que salen de las canteras romanas, en particular, sugieren que los carros vacíos llegaban al lado derecho de la carretera y que los carros cargados se desplazaban hacia ella por la izquierda. Además, se han encontrado varias imágenes de escenas con ciclistas adelantándose unos a otros, lo que también se lleva a cabo por las normas de circulación por la izquierda.

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¿Qué ventajas tiene la circulación por la izquierda?

Si hablamos de la antigüedad, es habitual mencionar, en primer lugar, el posible conflicto en el camino. La mayoría de las personas son diestras y prefieren atacar a un jinete que se aproxima por el lado izquierdo de la carretera, sin embargo, ya a finales de la Edad Media los caballeros en los torneos se movían por las reglas de circulación de la derecha, protegiendo el lado izquierdo del cuerpo con un escudo.

La circulación de los zurdos también facilita montar un caballo por el lado izquierdo, como hacen la mayoría de los diestros, especialmente con una espada u otra arma asegurada en su lado izquierdo. Un matiz adicional es importante cuando se circula por las ciudades con arneses y con el asiento del cochero elevado fuera del camino: al circular por el lado izquierdo de la carretera, el conductor no golpeará a los transeúntes en la acera con el látigo cuando persiga a los caballos.

Por otra parte, cabe mencionar la formación de las tradiciones de circulación por la izquierda en Japón. Para los antiguos samuráis, un acercamiento o incluso un encuentro a pie con un extraño armado en su lado izquierdo significaba automáticamente peligro, y un intento de acercarse a un guerrero de esa manera conducía inmediatamente a una pelea. Esto llevó a la regla tácita de que los viajeros debían mantenerse en el lado izquierdo de la carretera cuando se dirigían a Tokio, y viceversa, en el lado derecho cuando salían de la ciudad.

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Cambio a la circulación por la derecha

A pesar de las muchas e interesantes razones históricas, la principal razón para que la mayoría de los países cambiaran a la circulación por la derecha seguía siendo las peculiaridades fisiológicas. Por ejemplo, los conductores diestros se sentían mucho más seguros al conducir carros cuando guiaban sus caballos hacia la derecha con una mano más fuerte. Lo mismo ocurría con los timoneles que dirigían el timón de los buques pequeños, lo que dio lugar a las normas mundiales modernas de divergencia en el mar: es necesario pasar un obstáculo por la derecha, aunque se trate de un barco inglés o japonés.

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Guerra y política

La transición masiva a la circulación por la derecha se atribuye principalmente a Napoleón Bonaparte. Durante la Gran Revolución Francesa, se cambió casi todo lo que podía cambiarse, incluido el bando del movimiento: según un decreto de 1789, el bando de la izquierda se convirtió en burgués y el de la derecha en popular. Napoleón, siendo de izquierdas y prefiriendo montar su caballo en el lado derecho, no sólo apoyó tal decreto, sino que exigió su estricta observancia en todos los territorios conquistados. Desde ese mismo momento, el sentido de la circulación se convirtió no sólo en una norma de paso en las vías públicas, sino en un aspecto muy importante de la geopolítica. En particular, los países que se oponían activamente a Napoleón (Gran Bretaña, Portugal y Austria-Hungría) siguieron utilizando la circulación por la izquierda, mientras que los aliados de Francia (Holanda, Suiza, Alemania, Italia, Polonia y España) se pasaron a la derecha.

En cuanto al Imperio Ruso, a las tropas de Napoleón no les importaba elegir el lado del camino en 1812, era más importante distinguir ese mismo camino del terreno accidentado. La emperatriz Isabel firmó un edicto sobre la circulación por el lado derecho para los porteadores y los carruajes en 1752, mientras que el primer documento europeo que regulaba el sentido de la circulación databa de 1756: era el proyecto de ley inglés sobre la circulación en el puente de Londres, que amenazaba con una libra de plata a todo aquel que circulara por el lado derecho.

Naturalmente, el enfrentamiento entre los estados europeos (principalmente Francia y Gran Bretaña) se reflejó también en la organización del tráfico en las colonias. Así, en Estados Unidos casi todas las grandes ciudades pasaron a circular por la derecha a finales del siglo XVIII, cuando se ganó la guerra por la independencia de la corona británica y, en consecuencia, se reforzó la influencia francesa. Canadá, por ejemplo, siguió siendo parcialmente zurdo hasta principios del siglo XX.

Hablando de estados que cambiaron de dirección por una u otra razón, hay que mencionar varios ejemplos emblemáticos. Por ejemplo:

  • Una gran cantidad de colonias británicas se pasaron a la izquierda cuando obtuvieron la independencia: Sierra Leona, Gambia, Nigeria, Ghana;
  • En 1928, Portugal pasó a conducir sólo por la izquierda, abandonando la tradición política en favor de la facilidad de las conexiones de transporte con España y el resto de Europa;
  • La prefectura japonesa de Okinawa sólo tuvo tráfico por la derecha desde 1945 hasta 1977 debido a la presencia del contingente militar estadounidense;
  • Corea abandonó la circulación por la izquierda impuesta por el régimen de ocupación japonés en 1946;
  • Suecia no cambió a la circulación por la derecha hasta 1967, lo que provocó un colapso del tráfico el día “H” (DAGEN H)

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Equipo especial

Los vehículos civiles para la circulación por la izquierda tienen el volante en el lado derecho y para la circulación por la derecha en el lado izquierdo. Sin embargo, algunos vehículos no cumplen estos requisitos debido a sus tareas funcionales. Por ejemplo, el vehículo de transporte postal doméstico Moskvich-434P se ha diseñado especialmente con el volante a la derecha para que el conductor pueda salir con seguridad del salón. Por el contrario, el volquete BelAZ se suministra con el volante a la izquierda incluso en los países con tráfico a la izquierda, en contra de las normas de seguridad – el rinoceronte no puede ver bien, pero ese no es su problema.

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